Is Audi klaar met de 24 uur van Le Mans?

Auteur: , 22 Reacties

Het lijkt er wel op als we de geruchten mogen geloven.

side

Sinds het jaar 2000 domineert Audi de 24 uur van Le Mans. Onder leiding van Wolfgang ‘Schieb ihn raus‘ Ullrich wonnen de mannen uit Ingolstadt de Franse klassieker maar liefst 13 keer. Toch lijkt het er volgens Autocar nu op dat Audi genoeg heeft gehad van Le Mans en er na de editie van 2017 de brui aan geeft. Hoe zit die vork in de steel?

Begin jaren ’90 maakt de GT-racerij moeilijke tijden door. Dankzij de gewiekste machinaties van een zekere Bernie Ecclestone wordt het kampioenschap extreem duur gemaakt, terwijl het rendement tegelijkertijd gemarginaliseerd wordt.

Dat zit zo: Bernie heeft bij de FIA een flinke vinger in de pap via zijn oude vriend Max Mosley en wil stiekem helemaal niet dat de GT-racerij populair is. Zijn commerciële belangen liggen namelijk dan al lang in de F1. Max zorgt voor een reglement waarbij de fabrikanten gedwongen worden ‘F1-motoren’ te bouwen. Dat is een peperdure exercitie. Eentje die dankzij de nieuwe FIA-marketeer Bernie Ecclestone nauwelijks rendement oplevert. Hij promoot het kampioenschap namelijk nauwelijks en verzint een idiote racekalender waardoor eventuele fans heel erg hun best moeten doen om binding te krijgen met de klasse.

Het snode plannetje van Bernie werkt perfect. Één voor één laten de grote fabrikanten de GT’s in de steek. Dit leidt tot startvelden vol met goedwillende amateurs en, met alle respect, winnaars die normaal gesproken geen kans gehad zouden hebben. In 1994 wint de Dauer Porsche 962 de race, een ‘straatversie’ van een dan al stokoud prototype. In 1995 is het de beurt aan de legendarische McLaren F1 GTR die wint bij diens eerste poging. In 1996 én 1997 wint de door het team van Joest ingezette Porsche WSC-95 met chassinummer #001 zelfs twee keer de race. En dan te bedenken dat dat eigenlijk een afgedankt Jaguar-project is van Tom Walkinshaw, zonder officiële fabriekssteun van Porsche. Mooie auto’s, mooie verhalen, maar Porsche 917’s waren het niet.

Desalniettemin, of misschien juist hierdoor, denkt men eind jaren ’90 bij Audi wel wat te kunnen halen in Le Mans. Het merk maakt juist in deze jaren een grote vlucht door. Gezapige auto’s als de Audi 80 en Audi 100 hebben het veld geruimd en zijn vervangen met hippe nieuwe Ax modellen. Echt sportief zijn de auto’s van nature wellicht niet met hun FWD-basis, maar dankzij de nodige successen in de racerij kan het imago wel een beetje de sportievere kant opgaan. In de rallysport, de Amerikaanse IMSA-klasse en het BTCC winnen dikke Audi’s mooie bekers. In 1997 wordt achter de schermen in Ingolstadt dan ook besloten het raceprogramma een stapje op te voeren met deelname aan Le Mans.

Aanvankelijk is Audi van plan om een open auto te bouwen zoals de Porsche die won in 1996 en 1997. Le Mans beleeft echter onverwacht plots een opleving vlak voor de milleniumwisseling. Misschien hadden meer merken bedacht dat ze die race wel eens even konden gaan winnen. Opeens staan grote merken als Mercedes, Toyota, Nissan en BMW aan de start. Op die laatste fabrikant na doen ze dat trouwens met gesloten prototypes, die extreem hard over het lange recht stuk van de baan vliegen. In 1998 nog figuurlijk, een jaar later letterlijk. Audi ziet dat met lede ogen aan in 1998 en schat in dat het moeilijk wordt om die snelheid te matchen met een open prototype, dus wordt naast de R8R begonnen aan de bouw van een gesloten R8C.

In 1999 worden beide afzonderlijke modellen ingezet in de race met dezelfde 3,6 liter grote V8 inclusief twee turbo’s onder de kappen. De kortere tijd die de R8C heeft gehad om te rijpen eist zijn tol: de auto’s zijn wel snel op het rechte stuk maar traag over de gehele ronde. In de race vallen ze al snel uit, terwijl de R8R’s na een slijtageslag als derde en vierde over de streep komen. De race werd overigens gewonnen door de eveneens open BMW V12 LMR, die weliswaar wat langzamer is dan de supersnelle Toyota GT-One maar ook zuiniger en betrouwbaarder.

Audi besluit daarop om verder te gaan met open prototypes en wint de race daarmee, weliswaar mede omdat alle andere fabrikanten afhaken, meteen drie keer op rij. Toch verdwijnt de R8C niet helemaal van het toneel, want de bolide wordt doorontwikkeld en wint als Bentley EXP Speed 8 de race van 2003. Een apart gegeven waar we later in dit verhaal nog op terugkomen.

Hoewel Audi vervolgens de overwinningen aan elkaar rijgt, hoor je echter hier en daar in de loop der jaren ook wat morrende geluiden aanzwellen. Het meest gehoorde commentaar: ze winnen alleen omdat ze geen concurrentie hebben. In principe klopt dat ook wel enigszins. De concurrentie van andere fabrikanten blijft beperkt en dat het grote Audi een paar Pescarolo’s verslaat, tsja dat mag ook wel. Zoals Sun Tzu voorschrijft, lijkt Audi alleen gevechten aan te gaan die het al gewonnen heeft. Peugeot probeert het een paar keer en het lukt de Fransen in 2009 één keer om de eerste plaats te pakken. Daarna pakt Audi de draad weer op. De mooiste overwinning kwam volgens @willeme in 2011, toen Audi misschien wel wat trager was dan Peugeot, maar in de slotfase alsnog nipt de Peugeot-armada kon afhouden.

rear

De laatste jaren is er echter iets geks gebeurd. De komst van Toyota daar waren de ring-liefhebbers niet rouwig om, want een beetje concurrentie was na het vertrek van Peugeot welkom. Doch concerngenoot en Le Mans koning Porsche maakte ook haar terugkeer op het circuit de La Sarthe en de Audi’s beten al vrij snel in het Stuttgartse stof. Zoals eerder aangehaald won dat andere familielid Bentley weliswaar ook de race in 2003, maar dat was toen min of meer de bedoeling. De Audi’s die dat jaar op plaats drie en plaats vier eindigden werden ingezet door privé-teams. De strijd met Porsche is een heel ander verhaal, de concurrentie tussen de twee merken is zo echt als die zijn kan tussen twee takken van hetzelfde bedrijf. Dit is een doorn in het oog van sommige VAG-bonzen, die stellen dat er nu altijd één van hun merken verliest.

Met dit in het achterhoofd en in het kader van de besparingen die VAG moet doorvoeren om het hoofd te bieden aan dieselgate, zou het binnen afzienbare tijd wel eens helemaal afgelopen kunnen zijn met Audi’s die Le Mans domineren. Naar verluidt besteden de topteams zoals Audi per jaar zo’n 200 miljoen Euro aan het WEC-kampioenschap. Toch gloort er wellicht nog een sprankje hoop voor Audi-fans in de toekomst. Eerder dit jaar kwam namelijk het gerucht naar buiten dat Audi zou denken aan een Le Mans-racer op waterstof. Wellicht kunnen ze in de toekomst dus alsnog op jacht gaan om het record aantal overwinningen van die overachievende broer uit Stuttgart te verslaan.



22 reacties

Typisch vw concern, instappen om te winnen, kunnen we dat niet? Dan kappen we ermee. Na jarenlang amateurs te hebben afgeschud op le mans kwam daar porsche die die bende even op zijn plek zette, ook in het complete wec kampioenschap.

Las ik daar bentley? Een van de mooiste ooit!!

Trouwens wel jammer voor het wec, toch weer minder competitie minder, terwijl dat ongelofelijk in de lift zat.
@koeckenbacker: Typisch vw concern, instappen om te winnen, en dan na verloop van tijd het merk laten winnen dat vroeger sportieve auto’s maakte maar nu vooral bekend staat om zijn SUV’s en luxe sedans. Ik vind het niet gek eigenlijk.
@escort77: luxe ja, nadat je talloze opties hebt aangekruist…
@koeckenbacker:
Ik vind jouw reactie als ee lull op een drumstel slaan.!
Ten eerste zijn of is de Le Mans series nu in Amerikaanse handen, anders was deze race klasse allang een stille dood gestorven dank zij onze grite F1 dictator.
Ten tweede is Audi ingestapt net als Peugeot omdat ze succes roken; het zal je misschien wel verbazen maar 100% van alle autosport teams beginnen ergens aan om te winnen.
De hele kicksaus van iedere sport volgens mij
Ze hebben desondanks een gok genomen, het had ook falikant fout kunnen gaan en voor imagoschade kunnen zorgen.
Ik heb juist bewondering in deze voor VAG, ze lieten Porsche, Bentley en Audi tegen elkaar racen, ik zie een PSA dat niet zo snel doen
Ze hebben de toon weten te zetten met hun Diesels en zijn een game- changer geworden.
Nee, alleen maar diepe bewondering voor de Ingolstadters!
@desjonnies: le mans series en wec vind ik hedendaags iets anders. Een diesel is nou eenmaal zuiniger en krachtiger, en hebben optimaal gebruik gemaakt van de regelgeving dat een benzinemotor geen kans maakte, in de tijd dat er geen enkele serieuze competitie was

Ik doel ook op rally, waar ze aan meedoen als de serieuze mannen weg zijn. Bijvoorbeeld ook de dakar rally, die ze gewoon gekocht hadden met sainz senior.
Formule 1 beginnen we niet aan, want ze weten dat ze niet gelijk succesvol zijn.

En tuurlijk hebben ze wat bereikt, en laten zien dat je met diesel ook kunt winnen. Maar nu t niet meer echt goed loopt komen gelijk die opgeef verhalen weer in het nieuws. Vind ik raar.
@koeckenbacker: je kan het ook anders bekijken. Meestal zijn doen de grote raceteams enkele jaren mee. Audi heeft een hele lange stint gemaakt van 1999 tot 2016 en was daarin buitengewoon succesvol.

Er was soms wel erg weinig échte concurrentie, zoals @jaapiyo vermeld. Maar het kan ook zijn dat veel merken besloten niet mee te doen vanwege het succes van Audi.
@koeckenbacker: slaat nergens op Audi heeft vele jaren top merken verslagen… Audi Sport heeft elke overwinning gewoon moeten verdienen net als ieder ander…
@goodolddays: zo is het, maar ja hoge bomen vangen veel wind he? Als je lang goed presteert krijg je vaak jaloezie en afgunst. Kritiek en commentaar is dan je deel. Met andere woorden: je doet het toch nooit goed bij een bepaalde doelgroep.

Blijft over het feit dat Audi het gewoon supergoed heeft gedaan en dat ze daar gewoon lof en respect voor verdienen. Wat was Le Mans nog geweest zonder Audi de afgelopen jaren? Audi is een game changer geweest zoals @desjonnies het zo goed verwoordt.
Jammer dat Ome bernie dit kampioenschap sloopt. Moet toch een mooie samenwerking tussen de twee kampioenschappen kunnen zijn?
Het is beter dat ze er mee stoppen,
een concern dat klanten laat barsten als ze een een probleem hebben aan hun duur betaalde Audi of VW,
verdient al deze aandacht niet.
@vorsprungdurchbetrug: Heb jij nou speciaal een account aangemaakt om vag af te zeiken?
@basv:
Nee helemaal niet,
reageer ook wel in andere onderwerpen die niks met VAG te maken hebben,
neemt niet weg dat ik een gloeiende hekel heb aan dat concern, en hun importeur.
Dit komt door negatieve ervaringen als gebruiker van het merk.
Couldn’t care less
Het feit dat Audi met Diesel motoren meedoe zal er ook wel mee te maken hebben.
Een Diesel overwinning heeft niet meer het effect zoals in het begin, de Diesel en VAG staan er niet zo positief bij op dit moment.
Teven gaat er weer een nieuw reglement komen in 2018, wat weer mega veel geld gaat kosten om daar een nieuwe auto voor te ontwikkelen, dus een mooi moment om er uit te stappen.
Persoonlijk vind ik dat Audi veel te lang aan de Diesel motor vastgehouden heeft, mede daar het reglement steeds meer in het nadeel van diesels is veranderd de afgelopen jaren.
Ze hadden 2 jaar geleden al weer over moeten stappen naar benzine motoren, dan hadden ze waarschijnlijk ook dan weer gewonnen.
Audi kan beter ook uit de DTM stappen, dat is ondertussen ook een wassen neus kampioenschap.
Als er echt een kampioenschap slaapverwekkend is, dan is het dat wel.
Mompelt iets met diesel….
Ik vind het wec de laatste tijd een stuk interessanter worden ik zou het jammer vinden als audi eruit zou stappen
Geruchten, het is elk jaar weer zo, ze zijn te succesvol geweest om zo maar na 2x te verliezen te stoppen
@niekie1999: Klopt, maar nu ligt het project niet alleen op het hakblok vanwege het twee keer niet winnen, maar ook vanwege de hoge kosten, de nieuwe reglementen die vanaf 2018 gaan gelden en de afnemende relevantie van dieselmotoren. Overstappen naar benzine is geen optie, want juist het punt van twee WEC teams (Porsche en Audi) was dat ze twee verschillende aandrijflijnen in de endurance racing kunnen testen/ontwikkelen.
Dat zou de geruchten dat Audi in de NASCAR wil stappen alleen maar aanzwengelen.

Ben benieuwd, NASCAR is een gave serie om naar te kijken, vind ik.
Goed artikel!
Het is jammer als audi stopt! Ze hebben altijd aparte creaties neergezet als het om de auto’s gaat! Ga al 12 jaar naar le mans en voor mij horen ze erbij..

Geef een reactie:

Je moet ingelogd zijn om reacties te posten, registreren kan HIER (ook via Facebook).